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Los vaqueros en las pistas y una nueva era dorada para los caballos salvajes de Alberta

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Los vaqueros en las pistas y una nueva era dorada para los caballos salvajes de Alberta
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Es un viernes por la tarde en un templado día de verano en Ponoka, Alta. En lo alto de una colina en las afueras de la ciudad, una tribuna reluciente de color rojo y blanco enmarca un enorme ring de tierra. Banderas de todo el mundo ondean con la brisa. El lugar está abarrotado.

El estruendo de la voz del locutor resuena en toda la arena, mientras el sonido metálico de las puertas del corral resuena desde todos los ángulos. Pero por debajo del estruendo, un vaquero le habla en voz baja a un caballo.

“Tch, tch, tch”, dice, ofreciendo un cálido saludo al animal que pronto hará todo lo posible para arrojarlo al suelo.

El vaquero se pone de pie en los estribos y agarra las riendas con una mano. Los sonidos del rodeo resuenan a su alrededor, pero él no oye nada. Asiente con la cabeza y la puerta de la jaula de caballería se abre.

“Todo se vuelve como un silencio absoluto y no se oye mucho…” [until you] “Regresamos a las zonas de salto y entonces todos los muchachos están gritando y vociferando”, dice Ben Andersen, jinete de caballos salvajes de 24 años.

Si eres fanático de los caballos salvajes de Alberta, hay mucho de qué hablar en este momento.

Zeke Thurston monta en After Party durante el Calgary Stampede de este año el 7 de julio. (La Prensa Canadiense)

La provincia ha sido el orgulloso hogar de una gran cantidad de estrellas a lo largo de las décadas, incluidos miembros del Salón de la Fama, pero durante los últimos cuatro años, ha producido un tercio de los 25 mejores jinetes del mundo. Es una hazaña que, según los observadores veteranos, ha marcado el comienzo de una nueva era dorada para el deporte en Alberta.

“[We’ve] “Siempre se ha sabido de buenos jinetes de caballos salvajes… pero los últimos 10 años han sido fenomenales”, dice Duane Daines, de Innisfail, Alta., un jinete de caballos salvajes campeón retirado y el primer canadiense en ganar el título de Calgary Stampede de $50,000 en 1990.

Consideremos lo siguiente: Zeke Thurston, de 30 años, de Big Valley, Alta., que actualmente ocupa el octavo lugar a nivel internacional, es el actual campeón mundial de caballos salvajes con silla de montar y ha ganado cuatro títulos de Finales Nacionales de Rodeo (NFR) en los últimos ocho años.

Logan Hay, de 27 años, primo de Andersen, tiene el récord mundial de mejor puntaje en un caballo salvaje, una hazaña que logró el año pasado en el Hardgrass Bronc Match en Pollockville, Alta.

Siete jinetes de Alberta se han clasificado para el Calgary Stampede de este año, incluido Andersen, así como el hermano de Hay, Dawson, quien fue el campeón del rodeo el año pasado.

Para los que están en lo más alto, los cheques en juego son grandes sumas de dinero.

El premio para el ganador del Calgary Stampede es de 50.000 dólares y los mejores jinetes pueden ganar entre 200.000 y 400.000 dólares a lo largo del año.

Los chicos están sentados bajo una tribuna, con las bolsas esparcidas por todos lados.
Los jinetes de Saddle Bronc se preparan para sus turnos en el Ponoka Stampede. (Kylee Pedersen/CBC)

Evento clásico de rodeos

Para los no iniciados, el montar a caballo requiere que el vaquero sujete una rienda con una mano y complete un recorrido de ocho segundos sobre un caballo entrenado para corcovear con fuerza.

Si lo logra, los jueces del evento le otorgan una puntuación: la mitad de los puntos se determinan por la forma del jinete y su forma de montar con espuelas, o por cómo mueve sus pies hacia arriba y hacia abajo al ritmo de los saltos del caballo. La otra mitad se deriva del caballo: qué tan alto salta y qué tan lejos patean sus pies detrás de él.

Se le conoce como el evento clásico del rodeo, un nivel de prestigio que, según Daines, honra sus humildes orígenes y su papel en el inicio de todo.

“Así empezó el rodeo. Era un par de ranchos que se juntaban y competían los domingos entre ellos montando caballos salvajes para ver quién era el mejor vaquero”, dice Daines.

En Alberta, hoy en día, es una competencia que se ha convertido en algo al alcance de cualquiera, dice el jinete de caballos salvajes Layton Green, de 30 años, de Millarville, Alta.

Cuando Green recuerda la época en que empezó en este deporte, hace unos 15 años, a los 14, no veía a tantos canadienses compitiendo al más alto nivel. Ahora, la historia es diferente.

Dos vaqueros conversan entre ellos al lado de las rampas de caballería.
Layton Green habla con un compañero vaquero antes de su carrera en el Sundre Pro Rodeo. (Kylee Pedersen/CBC)

“Cuando era más joven, no había ningún canadiense que llegara a la NFR en la monta de caballos salvajes. Casi parecía que era una de esas cosas que… te preguntas si alguien puede hacer”.

Green, que ocupa el puesto número 21 en la clasificación mundial, dice que los mejores jinetes de caballos salvajes de Alberta comenzaron casi al mismo tiempo y se han estado presionando unos a otros para hacerlo mejor desde el principio.

“Todos nos hemos visto crecer, desde, ya sabes, caernos de cada caballo hasta competir con los mejores del mundo”.

Agregó: “En este punto del juego, la cuestión es quién saca el mejor caballo”.

Caballos corcoveando grandes

Si la primera parte del éxito de los caballos salvajes de Alberta es una generación de jóvenes vaqueros que se impulsan unos a otros para alcanzar nuevas alturas, la segunda parte son los caballos.

“No puedes montar a menos que tengas caballos de muy buena calidad, y actualmente hay muchos buenos caballos broncos de Alberta”, dice Daines.

Si bien las operaciones familiares han criado ganado macho durante décadas, Daines dice que Calgary Stampede Ranch, cuyos caballos compiten en rodeos en toda América del Norte, lo ha llevado a un nuevo nivel.

Un vaquero está de pie con las manos en los bolsillos.
Logan Hay analiza su carrera en el Ponoka Stampede. Dice que se toma diez minutos para reflexionar sobre un error, pero después de eso, “simplemente hay que olvidarlo”. (Kylee Pedersen/CBC)

Al igual que en la cría de caballos de carrera, las líneas de sangre de los legendarios caballos bronco (la mayoría son un cruce de caballos cuarto de milla) se preservan y se mezclan en un intento de producir animales que “se esfuerzan al máximo”, según Daines.

En el Ponoka Stampede, Hay montará un caballo salvaje llamado Legacy, uno que derrotó a Andersen el fin de semana anterior en el rodeo Wainwright.

Un segundo después de haber empezado a rodar, le sucede lo mismo: su aterrizaje sin contemplaciones levanta una nube de polvo. Hay no está contento con ello, pero lo acepta.

“Es un eliminatorio… no todos pueden ser fáciles”, dice sobre Legacy.

“Es un caballo así. Si cometes un error, no importa si es a la primera o a la octava, te va a derribar”.

Hay dice que los mejores jinetes siempre pueden sacar lo mejor de cualquier caballo que les toque. Thurston, dice, es uno de esos competidores.

“No hay dudas sobre quién es el hombre a vencer en Canadá. [is]Soy Zeke.

“Si él era un poco [jerk]”Sería mucho mejor ganarle, pero es uno de nuestros buenos amigos. Así que… no me importa verlo ganar, pero me gusta cuando lo gano”.

“Es como poesía”

Ganar cada rodeo o conseguir un segundo o tercer puesto es el objetivo de todos los jinetes de caballos salvajes, pero eso no se consigue a expensas de la camaradería que existe entre ellos.

Los vaqueros recorren juntos el circuito de rodeo durante semanas y la mayoría tiene estrechos vínculos familiares y comunitarios.

“Lo veo como si fuera yo contra mi caballo, no yo contra, ya sabes, los otros muchachos en la arena, porque todos somos muy cercanos”, dice Green.

“Lo único que puedes controlar es la forma en que montas el caballo que has dibujado”.

Cuando un jinete de caballos salvajes descubre qué caballo le tocará para un próximo rodeo, se prepara con un plan de juego sobre cómo montarlo. Por ejemplo, el jinete puede cambiar el lugar donde toma las riendas, en función de cómo se mueve el caballo.

Un caballo se encuentra en una zona de caballerizas, con un cabestro rojo en la cabeza.
Un caballo salvaje espera en la zona de monta en el Sundre Pro Rodeo. (Kylee Pedersen/CBC)

Cada caballo tiene su propia personalidad, algo que Lucas Macza, de 27 años, de High River, Alta., sabe bien.

Macza ocupa el puesto 20 en la clasificación mundial de caballos salvajes y Daines cree que está viviendo un año que podría ser su gran éxito. También se ha clasificado para el Calgary Stampede.

Macza ha pasado su vida rodeado de caballos salvajes: no sólo empezó a montarlos a los 18 años, sino que su familia cría ganado para rodeo.

Cuando su caballo entra en la rampa, Macza dice que intenta conectarse con el animal antes de asentir con la cabeza. Eso significa mantenerse relajado y dejar que el animal se mueva como quiera, hasta cierto punto.

“Algunos caballos quieren inclinarse un poco en la rampa o agacharse, así que les dejo hacerlo si lo necesitan”.

Después de eso, cuando el cronómetro comienza a correr, Macza dice que gran parte de la carrera de ocho segundos de un ciclista es memoria muscular. En el mejor de los casos, es una rutina sincronizada que casi parece coreografiada.

“Montar caballos salvajes es más poesía que montar toros, donde es como una pelea con cuchillos”, dice Andersen.

“Tú [and your horse] están juntos en el tiempo haciendo un trabajo juntos… No hay tanta agresividad en ello, [it’s] “más fluido y divertido”.

Los vaqueros se encuentran parados en medio de los corrales en un rodeo.
Los jinetes de caballos salvajes conversan en el área de los participantes, detrás de las rampas de derribo en el Sundre Pro Rodeo. (Kylee Pedersen/CBC)

Una vida en la carretera

En los días previos al Calgary Stampede, los jinetes de caballos salvajes (y la mayoría de los competidores de rodeo, de hecho) se enfrentan a un cronograma casi imposible.

En ‘Cowboy Christmas’, que comienza a mediados de junio y finaliza a principios de agosto, los atletas recorren toda América del Norte para llegar a los rodeos en los que han participado.

El 23 de junio, en el Sundre Pro Rodeo, otros jinetes de caballos salvajes le dan una palmada en la espalda a Macza antes de su cabalgata, felicitándolo por el nacimiento de su hija Lane 10 días antes.

Aproximadamente una semana y media después, está en un Walmart en Bozeman, Montana, con Green, su compañero de viaje, matando el tiempo entre rodeos. Desde Sundre, ambos han asistido a casi una docena, a veces dos por día.

Durante ese tiempo, han tenido averías en camiones, han comido numerosas comidas en la carretera y han pasado mucho tiempo lejos de sus familias.

Es una de las razones por las que asistir al Calgary Stampede es tan dulce, dice Green.

“[Calgary is] “Uno de mis favoritos con diferencia, está cerca de casa y es difícil de superar. El ambiente allí, todo lo relacionado con él, es un rodeo que sin duda merece la pena visitar”.

“Estás seguro de que he tenido en mente intentar conseguir la victoria allí”.

Los chicos están parados con las botas puestas.
Los jinetes de caballos salvajes esperan su turno en el Ponoka Stampede. (Kylee Pedersen/CBC)

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