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Un nuevo estudio sostiene que la mayoría de los delfines vistos en California deberían ser de su propia especie

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Un nuevo estudio sostiene que la mayoría de los delfines vistos en California deberían ser de su propia especie
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Ha habido un debate de 140 años sobre si dos tipos de delfines son más… visto comúnmente En las aguas del sur de California están relacionados.

Ahora, los investigadores afiliados a la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica creen que tienen la evidencia para poner fin a la pregunta de si el delfín común de pico largo, observado con mayor frecuencia en aguas menos profundas – es una especie propia y completamente separada del delfín común de hocico corto, que nada en aguas más profundas frente a la costa.

El delfín común de pico largo es más grande, tiene una coloración diferente y recibe su nombre de un hocico obviamente más largo.

Con dos variedades nadando entre California Central y Baja, el sur de California tiene la población más grande del mundo de delfines comunes y son un avistamiento popular para los barcos de alquiler que salen de los puertos locales.

Los expertos dicen que, si bien sus áreas de distribución se superponen, rara vez ha habido mestizaje entre las dos poblaciones de delfines, según las observaciones en el mar y la genética, y esa es la evidencia más convincente de que el delfín de pico largo debería tener su propia designación de especie.

La declaración de especie, no de subespecie, daría a los delfines comunes de pico largo una mayor protección. Se haría un seguimiento más cuidadoso de su número y de su relativa salud, y los investigadores podrían alertar si se produjera una muerte repentina de la especie que tal vez no se notara al agruparla con los demás delfines comunes.

“Son dos animales de apariencia diferente que se encuentran y tienen la oportunidad de cruzarse”, dijo Tom Jefferson, investigador independiente del Centro de Ciencias Pesqueras del Suroeste de la NOAA. “El hecho de que no lo hagan es una indicación para nosotros de que se ven mutuamente como algo diferente. Eso es lo que vemos cuando son especies diferentes y deberían reclasificarse”.

Después de examinar más de 350 cráneos (muchos de ellos conservados en el Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles) y el ADN de casi 400 delfines, Jefferson dijo que puede demostrar que los delfines de pico largo que se encuentran predominantemente en la costa oeste evolucionaron aquí como su propia especie.

El esfuerzo de Jefferson es el más reciente de una serie de idas y vueltas sobre cómo clasificar a los delfines de pico largo, descubiertos por primera vez en 1873.

En un principio, los delfines de mayor tamaño se clasificaron como una especie independiente, pero en 1884 se los degradó a una subespecie. Desde entonces, sus designaciones han cambiado cuatro o cinco veces, dijo Jefferson.

En 1994, se les volvió a otorgar el estatus de especie. Esto duró unos 20 años hasta que se descubrió un error en la forma en que se aplicaba el nombre científico y el estudio fue desechado. Con los delfines nuevamente degradados a subespecie, Jefferson se propuso encontrar evidencia definitiva de que los delfines comunes de hocico largo eran una especie propia.

“Pensamos que era importante resolver la controversia”, dijo.

Haciendo el trabajo

El estudio para demostrar su estatus de especie, en el que participaron otros dos investigadores y que tardó seis años en completarse, fue revisado recientemente por el Comité de Taxonomía de la Sociedad de Mamología Marina. Este organismo mantiene la lista oficial de todas las especies marinas y se reúne una vez al año para revisar los cambios propuestos, que requieren una mayoría de dos tercios de los votos.

“Todos están de acuerdo en que son diferentes, pero algunos se preguntan si son lo suficientemente diferentes como para decir que deberían ser consideradas especies separadas”, dijo Jefferson. “Pensamos que todas las evidencias eran consistentes”.

Pero cuando el comité consideró la evidencia de Jefferson en junio, suficientes miembros no estuvieron de acuerdo y querían más estudios para confirmar los hallazgos de su equipo, lo que retrasó un cambio oficial, dijo Jefferson, y agregó que el comité quiere que revise más delfines comunes en todo el mundo.

“Es frustrante para mí”, dijo, con la esperanza de haber cerrado de una vez por todas la puerta de la discusión. “Estamos mucho más cerca, pero todavía queda mucho trabajo por hacer para convencer a los escépticos”.

Pero eso requerirá más tiempo y financiación: Jefferson y sus colegas autores ya han pasado muchos años reuniendo minuciosamente pruebas, incluidas cientos de horas mirando cráneos polvorientos en museos del sur de California y el Smithsonian en Washington, DC.

La mayoría de los cráneos revisados ​​estaban alojados en los Museos de Historia Natural del Condado de Los Ángeles, conocidos por tener la colección más grande del mundo de restos de mamíferos marinos y cetáceos.

La colección se encuentra en un almacén gigante en Vernon y está atendida por Dave Janiger, quien dirige el almacén y trabaja y cataloga los restos encontrados en las playas locales o recibidos de la Pesca Marina Nacional, un departamento de la NOAA.

El museo cuenta con 13.883 ejemplares de delfín común, de los cuales 519 son delfines de hocico largo. El cráneo de delfín más antiguo data de 1907.

Medir y clasificar los cráneos fue una tarea tediosa. Un tragaluz grande deja entrar la luz, pero en el almacén, especialmente en verano, se pueden alcanzar temperaturas de 38 grados Celsius; junto con eso viene el olor de los cadáveres en descomposición que se preparan para la necropsia y luego se procesan para obtener sus restos óseos.

Jefferson pasó horas y horas subiendo escaleras y revisando grandes armarios llenos de filas y filas de cráneos y esqueletos de delfines.

“Hay que manipularlos con mucho cuidado, ya que son frágiles y se pueden dañar fácilmente”, dijo Jefferson. “La mayoría de ellos fueron recolectados en las últimas décadas, pero algunos de los cráneos que he medido fueron recolectados a fines del siglo XIX, por lo que son muy valiosos, casi como muebles o joyas antiguas”.

Pero la dificultad valió la pena, dijo Jefferson.

“Es satisfactorio poder recopilar estos datos importantes que ayudarán a aclarar la taxonomía y, con suerte, ayudarán a la conservación de la especie”, dijo.

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